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Nous avons acheté un zoo : comment une famille surmontant une tragédie est devenue un film hollywoodien

Quand le père d'Ella Mee, trois ans, passait soirée après soirée au téléphone, il disait toujours : ' Chut, j'essaye d'acheter un zoo ', quand elle essayait de l'interrompre.

Papa nous a acheté un zoo ! Comment l'histoire d'une famille surmontant une tragédie en sauvant un zoo délabré est devenue un film hollywoodien majeur

Quand le père d'Ella Mee, trois ans, passait soirée après soirée au téléphone, il disait toujours : ' Chut, j'essaye d'acheter un zoo ', quand elle essayait de l'interrompre. Elle penserait: 'Non, tu ne l'es pas, papa ... tu plaisantes', mais devinez quoi, le père d'Ella, Benjamin, ne plaisantait pas.

Quel enfant ne serait pas impressionné quand son père achète un zoo avec quatre tigres, deux lions, trois ours, trois loups, des suricates (une de ses plus récentes acquisitions) et qui sait combien de capybara, le plus gros rongeur du monde.

Alors maintenant, cinq ans plus tard, Ella ne cligne pas des yeux alors que son père tapote Vlad le tigre sur le nez, lui donnant des collations à travers le grillage de la paume de sa main. « C'est un petit chat ! » dit Benjamin. ‘Mais tu ne pourrais pas faire ça avec un lion.’





Changer la vie: Benjamin Mee n'avait jamais imaginé que son histoire d'acheter un zoo animalier délabré deviendrait un film hollywoodien déchirant avec Matt Damon et Scarlett Johansson

Changer la vie: Benjamin Mee n'avait jamais imaginé que son histoire d'acheter un zoo animalier délabré deviendrait un film hollywoodien déchirant avec Matt Damon et Scarlett Johansson

Quand Ella, maintenant huit ans, et son frère, Milo, dix ans, ont leurs propres enfants, imaginez les histoires qu'ils racontent à l'heure du coucher sur leur enfance au sein de la famille qui a redonné vie à un zoo décrépit de Dartmoor. Ils vivent dans une chaumière délabrée avec des ours et des singes pour voisins. En les regardant rire alors qu'ils se font buter de manière ludique dans une frénésie alimentaire de chèvres naines africaines, il serait difficile d'imaginer une enfance plus idyllique. Mais d'une part, c'est...



Cinq mois seulement après l'achat du zoo par leur père, leur mère, Katherine, est décédée d'une tumeur au cerveau à l'âge de 40 ans. qui a changé sa vie pour toujours.

Car c'est alors que le cancer de Katherine était brièvement en rémission qu'il a lancé une offre de sauvetage pour le zoo. À moins qu'un acheteur n'ait été trouvé, la plupart des animaux auraient été abattus. Il n'aurait jamais imaginé que son histoire deviendrait un film hollywoodien déchirant, avec Matt Damon dans le rôle de Benjamin et Scarlett Johansson dans le rôle d'un grand gardien de chat.

Benjamin avec ses enfants Milo et Ella à la maison familiale à Dartmoor

Benjamin avec ses enfants Milo et Ella à la maison familiale à Dartmoor



Bien que le film se déroule en Californie et non dans le Devon, Benjamin, maintenant âgé de 46 ans, admet qu'il a été ému aux larmes lorsqu'il a lu le scénario. « J'ai beaucoup ri aussi », dit Benjamin. « Quand Matt Damon se fait poursuivre par un porc-épic en colère et atterrit sur ses fesses dans un lit d'orties... ça m'est arrivé. C'est bizarre !

Au fur et à mesure des changements de vie, cela ne devient pas plus radical - ou stressant - que d'acheter un zoo. En 2004, lorsque cette histoire commence, Benjamin était un journaliste indépendant vivant dans le sud de la France, en train de restaurer deux belles granges. Après neuf ans ensemble et deux enfants, lui et Katherine se sont mariés en avril. À peine deux mois plus tard, ses migraines tenaces ont été diagnostiquées comme une tumeur. Une opération a fait gagner du temps, mais ils ont été prévenus que le cancer reviendrait.

Puis, lorsque son père est décédé l'année suivante, également d'un cancer, Benjamin, sa sœur et ses trois frères ont mis leurs ressources en commun pour acheter une grande maison afin de pouvoir vivre avec leur mère veuve, Amelia. Ils ont trouvé une maison de 12 chambres – mais elle est venue avec 200 locataires exotiques dans leur propre zoo délabré.

La vente de la maison d'Amelia à Surrey a couvert le prix de 1,1 million de livres sterling, et des mois éprouvants se sont écoulés alors qu'ils ont collecté 500 000 livres sterling pour les frais de fonctionnement et les réparations avant de pouvoir obtenir une licence de zoo. Au moment où ils ont acheté la maison, le zoo avait été fermé - il ne rouvrirait pas avant 2007 - et l'endroit puait la viande pourrie et était envahi par les rats. Puis, quatre jours après leur emménagement, un jaguar s'est échappé. Passant devant un gardien junior, il a couru le long du chemin et a sauté dans l'enclos du tigre.

«Je pensais que j'allais voir quelqu'un mangé vivant. Et, en tant que réalisateur, ce serait de ma faute. Ce niveau d'adrénaline et de responsabilité ne m'a jamais quitté », dit Benjamin. Juste avant Noël 2006, arriva la pire nouvelle. La tumeur de Katherine était de retour. Quelques jours avant sa mort, le 31 mars, Benjamin a pris les enfants à part.

ZOO DE DARTMOOR : LES FAITS

3. 4: Le nombre de personnes employées pour s'occuper des 250 animaux du zoo de Dartmoor

4 200 £:Le coût de la facture du dentiste après qu'un des tigres se soit cassé une dent

90 000:Le nombre de personnes qui visitent actuellement le zoo chaque année, un chiffre qui devrait monter en flèche après la sortie du film

'J'ai dit que j'espérais que ce serait la pire nouvelle de toute leur vie', se souvient-il. ‘Cette maman allait mourir. Ella a immédiatement pleuré. Milo s'est raidi et je l'ai vu l'aspirer. Il a dit, je ne veux pas pleurer, papa. Je veux rester fort pour toi. Mais de tous les endroits où Katherine a été malade, nous avons eu de la chance. Certains animaux ont des bébés et d'autres meurent... ça relativise. C'est le cycle de la vie.

L'avenir du zoo est incertain - il a été mis en liquidation l'année dernière après que la banque a réduit son découvert - donc le film est arrivé à point nommé. Lorsque Benjamin a visité le plateau en avril dernier, il a demandé à Matt Damon de poser dans un t-shirt du zoo de Dartmoor 'pour montrer à la banque la lumière au bout du tunnel'. Il espère un nombre record de visiteurs l'année prochaine. La lutte financière en a-t-elle valu la peine ? «Même dans nos jours les plus sombres, je n'ai jamais regretté d'avoir acheté le zoo. Parce que redonner vie à cet endroit est tellement gratifiant.

We Bought A Zoo sort vendredi; Le livre de Benjamin Mee est publié par HarperCollins, 8,99 £. Le zoo est ouvert tous les jours, www.dartmoorzoo.org.