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Votre enfant est-il psychopathe ? C'est plus courant que vous ne le pensez - et vous pouvez détecter les signes de danger dès l'âge de trois ans

Lorsque mes fils se battaient la semaine dernière, j'ai dû désarmer l'enfant de cinq ans alors qu'il se battait contre son frère, brandissant une batte de cricket.

Votre enfant est-il psychopathe ? C'est plus courant que vous ne le pensez - et vous pouvez détecter les signes de danger dès l'âge de trois ans

Lorsque mes fils se battaient la semaine dernière, j'ai dû désarmer l'enfant de cinq ans alors qu'il se battait contre son frère, brandissant une batte de cricket.

Comme de nombreux parents qui ont vu leurs enfants être méchants ou cruels, j'ai ressenti un froid glacial dans l'estomac. La plupart des parents veulent que leurs enfants soient gentils et prévenants la plupart du temps, sinon tout le temps.

Mais alors que presque tous les jeunes ont des moments agressifs, pour la grande majorité - y compris le mien - ces moments passent et cinq minutes plus tard, ils démontrent leur nature douce et gentille en vous faisant un câlin spontané ou en donnant au chat une friandise pour chat.





Bad boy : Tilda Swinton et Rock Duer dans We Need To Talk About Kevin

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Pour quelques parents malchanceux, ce froid effrayant ne les quitte jamais. Au lieu de cela, cela se transforme en une certitude rongeante et douloureuse que quelque chose ne va terriblement pas.



Le problème peut se manifester par l'incapacité persistante d'un enfant à ressentir de l'empathie lorsque les autres sont blessés ou souffrent. Cela pourrait être l’absence totale de remords de l’enfant pour sa mauvaise conduite. Dans les cas les plus inquiétants, l'enfant est cruel envers d'autres enfants ou animaux.

Un jour, ces parents se poseront une question terrifiante : mon enfant pourrait-il être un psychopathe ? Et, disent les experts, la réponse pourrait bien être oui. Car les psychologues croient maintenant qu'il est possible d'identifier des traits psychopathiques chez des enfants aussi jeunes que trois ans.

C'est un domaine controversé, d'autant plus que certaines caractéristiques des psychopathes adultes - le narcissisme et l'impulsivité parmi eux - sont monnaie courante dans chaque crèche.



Mais les experts - étayés par des preuves pratiques et scientifiques - pensent que l'identification des enfants à risque réel et l'intervention précoce pourraient faire une énorme différence dans le cours de leur vie et leur impact conséquent sur la société.

Stephen Scott est professeur de santé et de comportement de l'enfant à l'Institut de psychiatrie, basé à l'hôpital Maudsley dans le sud de Londres. En tant que directeur de la National Conduct Problems Clinic pour les enfants âgés de trois à huit ans qui présentent un comportement perturbateur, difficile et antisocial, il est capable d'identifier ceux qui présentent la «combinaison de comportements antisociaux avec une superposition de traits insensibles et sans émotion. ' qui sont typiques de la psychopathie adulte, et les référer au projet Tender Loving Care (TLC) du département.

Ce programme de recherche reçoit chaque année 100 enfants qui ont été référés par des psychiatres consultants, des pédiatres consultants, des services sociaux, des médecins généralistes, des psychologues scolaires et des enseignants. Les parents peuvent également emmener leur propre enfant s'ils sont concernés, sans recommandation d'un médecin.

Le professeur Scott déclare : ' Les sociopathes adultes sont superficiels et charmants, mais peuvent aussi sembler indifférents et sans cœur. ' Il pense que ces caractéristiques peuvent être identifiées dès l'enfance.

Le diagnostic d'un enfant avec des «traits insensibles et sans émotion» (souvent abrégé en CU) est complexe, explique-t-il, mais ils ont généralement de sérieux problèmes conduisant à être exclus de l'école avant d'être proposés pour une évaluation formelle.

10 SIGNES TÉMOIGNANTS

1. Ils blessent, intimident ou combattent les autres de manière persistante, ou violent leurs droits en volant ou en vandalisant.

2. Ils enfreignent les règles principales, comme s'enfuir de chez eux ou rester dehors tard.

3. Ils ne montrent aucune culpabilité lorsqu'ils sont réprimandés pour avoir mal agi, par exemple en poussant un autre enfant sur la route.

4. Ils montrent un mépris insensible et persistant pour les sentiments des autres - pas seulement pour leurs frères et sœurs (par exemple, pousser un autre enfant d'une balançoire et ne pas être ému par leur détresse).

5. Ils ne se soucient pas constamment de leurs résultats à l'école, par exemple, même lorsque les attentes sont claires et qu'ils sont capables.

6. Ils semblent froids et insensibles, ne montrant que des émotions à intimider ou à manipuler.

7. Ils blâment les autres pour leurs erreurs, plutôt que d'accepter eux-mêmes la responsabilité.

8. Ils sont intrépides et aiment faire des activités nouvelles et dangereuses.

9. Ils ne sont pas émus par la menace de punition (par exemple, « si vous faites cela, je vais prendre votre vélo »).

10. Ils sont très motivés par la récompense ou ce qu'ils retireront de quelque chose, même si cela blesse les autres (par exemple, voler).

La plupart des enfants qui lui sont adressés sont diagnostiqués par une combinaison de tests spéciaux et d'entretiens approfondis sur leurs comportements et leurs émotions. Les psychologues parlent également à la mère de l'enfant et obtiennent des informations de l'école.

En plus des traits insensibles et sans émotion, ils peuvent montrer un manque persistant de culpabilité face aux actes répréhensibles et un manque d'empathie dans toutes les situations et relations. Le professeur Scott ajoute : « Les gens normaux peuvent comprendre les sentiments des autres et aussi se soucier d'eux. Donc, si vous prenez un groupe d'enfants et que vous leur demandez ce qui est arrivé au petit Johnny qui est tombé, s'est coupé le genou et a pleuré, les enfants en développement typique comprendront ce qui s'est passé et sympathiseront.

« Les enfants autistes ne peuvent vraiment pas comprendre ce que c'est que d'être quelqu'un d'autre, alors que les enfants insensibles et sans émotion peuvent comprendre, mais ils s'en moquent.

« Donc, si un parent s'inquiète pour son enfant, il peut se demander : est-ce que mon enfant comprend et s'en moque, ou est-ce qu'il ne comprend tout simplement pas ? C'est une distinction importante à faire.

Alors que le professeur Scott se méfie du « sur-diagnostic » et souligne que de nombreux enfants et adultes peuvent posséder la nature froide et insensible du psychopathe sans en être réellement un (« pensez aux petits amis qui s'en foutent et à certains chefs de grandes entreprises » ), il y a peu de risque de confondre le gamin moyen de cinq ans avec le psychopathe débutant.

'J'ai des enfants dans ma clinique qui n'ont aucun remords, volent leurs parents, aiment les narguer d'une manière qui montre qu'ils s'en moquent, même s'ils sont bien-aimés', dit-il. « Ce comportement, s'il est soutenu et répandu, est susceptible de conduire à un diagnostic de psychopathie.

«Une fillette de cinq ans a tenu le chat de la famille bien-aimé par une fenêtre du dernier étage, puis l'a jeté à l'envers sur du béton, juste pour le plaisir. La cruauté envers les animaux est un mauvais signe. C'est plus caractéristique d'un enfant avec des traits insensibles et sans émotion que des bagarres avec des frères et sœurs.

En effet, apaisant les craintes de 99% des parents du pays, le professeur Paul Frick, qui a étudié la psychopathie infantile pendant deux décennies, déclare : « La plupart du temps, nous ne prêtons aucune attention à ce que les frères et sœurs se font. Les enfants qui nous préoccupent ne se comportent pas seulement mal à la maison. 'Ils blessent constamment les gens de manière froide et calculée, dans de nombreuses situations différentes.'

Le contact visuel avec les parents peut aider les enfants à développer de l'empathie

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Bien que ces enfants montrent une colère profonde et extrême, celle-ci est différente de la rage explosive et réactive des autres enfants atteints de troubles des conduites « à sang chaud ». Un petit garçon que les chercheurs ont vu dans le cadre du projet TLC avait poussé sa mère dans les escaliers et lui avait dit qu'il 'aimait blesser les gens'.

« Nous n'aimons pas qualifier les enfants de psychopathes », déclare le professeur Scott. 'Mais nous dirions que cet enfant a des traits qui, s'ils persistent, sont susceptibles de conduire à des tendances psychopathiques.'

Les parents d'un autre enfant de 12 ans venaient de dépenser 300 £ pour une baie vitrée. Le professeur Scott dit: «Le garçon, regardant ses parents, est monté et l'a brisé. Ce n'était pas par rage : c'était intentionnel.

Ces enfants sont, admet le professeur Scott, difficiles à soigner. Il cite des différences biologiques : « Il y a une partie du cerveau appelée l'amygdale, où vous traitez la peur.

«Ils ne semblent pas tellement gérer la peur. Cela les rend plus aptes à prendre des risques. » Un expert cite un enfant de six ans qui sortait de sa chambre la nuit et errait dans le quartier. « Ils aiment les récompenses, mais ne se soucient pas des punitions. »

Pourtant, les parents peuvent faire beaucoup pour aider. Le projet TLC comprend deux séances hebdomadaires avec les enfants et six avec les parents (gratuites).
Le professeur Scott déclare : « Ces enfants ont tendance à ne pas regarder les yeux de leurs parents, et l'idée est que si vous les faites regarder, ils reconnaissent mieux les émotions.

« Donc, nous demandons aux parents de les regarder dans les yeux, de leur dire : Regardez-moi : je suis très heureux lorsque vous faites cela, de faire comprendre à ces enfants les composants émotionnels de l'interaction, d'activer ce centre dans le cerveau qui semble sous-actif.'

Alors que la psychopathie adulte est difficile à traiter, les experts estiment que si les personnes à risque sont repérées plus tôt, la trajectoire malheureuse du comportement antisocial et ses conséquences peuvent être évitées.

Le professeur Scott conseille aux parents : « Donnez à ces enfants des conséquences claires. Ils sont intelligents, vous devez donc être strict en ce qui concerne les menaces telles que : si vous faites cela, vous êtes envoyé dans votre chambre. Et tout doit être dit très calmement.

'Ce conseil s'applique également aux autres enfants, mais vous devez être encore plus ferme avec ces enfants.'

Personne ne prétend que c'est facile : les parents d'enfants CU pourraient être pardonnés de se fermer émotionnellement eux-mêmes, mais le professeur Scott dit : « Cela ne fonctionne pas. Ils ont besoin de beaucoup de discussions positives, telles que : Bravo pour ne pas perdre votre sang-froid, et des récompenses rapides telles que : À cause de cela, vous pouvez choisir le pudding ce soir. Réponses rapides et parentalité calme et cohérente.

« Il est également important que les parents gagnent le respect de leurs enfants et aient de nombreuses interactions positives ensemble. Dix minutes de temps spécial par jour font une énorme différence.

« L'autre chose, c'est quand ils sont méchants, ne vous lancez pas dans de longues discussions. Dites simplement : vous avez fait cela, il y a la conséquence, et détournez-vous. Dès qu'il cesse de montrer de la colère, revenez en arrière et reparlez normalement. Accordez-leur de l'attention pour un comportement normal. C'est difficile à faire - nous pratiquons beaucoup cela avec les parents.

La recherche progresse également aux États-Unis. Une mère dont l'enfant de neuf ans a suivi un cours de traitement pour les jeunes de CU dirigé par Dan Waschbusch, professeur de psychologie clinique de l'enfant à l'Université internationale de Floride, a admis qu'elle ne savait pas si son fils s'était amélioré - ou simplement appris à manipuler les autres avec plus de sophistication.

Mais le professeur Waschbusch soutient que, pour l'essentiel, cela n'a pas d'importance : « Ma conviction est que nous pouvons améliorer leurs résultats. Ils seront des citoyens productifs et heureux.

« Que nous puissions les déplacer pour qu'ils ressentent de l'empathie comme le font les autres, je suis plus sceptique. Mais ce n'est peut-être pas nécessaire.

Pour plus d'informations sur le projet TLC, appelez le 0207 848 5836 ou envoyez un e-mail à tlc@kcl.ac.uk