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Sa famille m'a embauché comme femme de ménage pendant 12 ans, mais ensuite elle a volé ma vie et en a fait un film de Disney

Basé sur la vie de serviteurs noirs dans les États du sud de l'Amérique des années 60, le roman à succès de Kathryn Stockett, The Help, a été transformé en film.

Sa famille m'a engagé comme femme de ménage pendant 12 ans, mais elle a ensuite volé ma vie et en a fait un film de Disney.


Vol d'identité : l'auteur Kathryn Stockett est poursuivie par Abilene Cooper (ci-dessus) qui prétend avoir utilisé sa vie pour écrire son best-seller

Vol d'identité : l'auteur Kathryn Stockett est poursuivie par Abilene Cooper (ci-dessus) qui prétend avoir utilisé sa vie pour écrire son best-seller

Des millions de personnes ont lu le roman à succès de Kathryn Stockett, The Help, avec un mélange de fascination et d'émotion brute, souvent larmoyante.

Basé sur la vie de serviteurs noirs dans les États du sud de l'Amérique des années 60, il s'agit d'un portrait bien observé d'un monde ségrégationniste et raciste que certains pourraient dire à peine dépassé.



Il s'est également avéré être un phénomène littéraire, se vendant à cinq millions d'exemplaires dans le monde, dont 500 000 en Grande-Bretagne.

Et le mois prochain, la version cinématographique de Disney ouvrira ici.

Quand Abilene Cooper a récupéré sa copie, cependant, sa réaction a été assez différente. Au lieu de la sympathie pour les personnages de The Help, il y avait de la colère et de la dévastation.

En tournant les pages, elle en est venue à croire que l'histoire au cœur du livre – une amitié improbable entre une fille blanche et une servante noire – était la sienne. Sa vie, croit-elle, a été volée, sans reconnaissance ni paiement.

Certes, le nom est le sien, bien que dans le livre l'héroïne soit orthographiée Aibileen. La ville, Jackson, Mississippi, est correcte, et comme les personnages de The Help, elle a passé une grande partie de sa vie à travailler dans des ménages blancs.

Curieusement, il s'agit notamment de la maison du frère et de la belle-sœur de Kathryn Stockett, où elle est femme de chambre et nounou depuis 12 ans.

Abilene dit : « Quand j'ai commencé à lire le livre, j'ai dit : « C'est la chose la plus proche de ma vie que j'aie jamais vue. Ça doit être moi.''

« Kathryn a mal orthographié mon nom, mais ils le prononcent exactement de la même manière dans le livre et le film. Je me suis présenté à Kathryn lorsque je l'ai rencontrée pour la première fois chez son frère de cette façon : « Aib-e-leen.

Kathryn demande à Aibileen d'apprendre à la petite fille des Blancs à l'appeler 'Aib-ee'. C'est ce que j'ai appris à la nièce et au neveu de Kathryn à m'appeler parce qu'ils ne pouvaient pas gérer Abilene.

«Je pense qu'elle est juste une raciste. Elle prétend qu'elle respecte les Noirs mais elle m'a juste couru dessus.

Aibileen

«Je viens de pleurer et de pleurer après avoir lu les premières pages. Dans le livre, Aibileen a pris son travail cinq mois après la mort de son fils dans un accident. Mon fils, Willie, a eu une leucémie et est décédé à l'âge de 18 ans, en juillet 1998, trois mois avant que je ne parte travailler pour les Stockett.

« J'ai à nouveau ressenti les émotions dans mon cœur. Kathryn a copié des parties de ma vie et les a utilisées sans même me le demander.

Dans le livre, Aibileen est une femme profondément religieuse qui arbore une dent en or et une croix en or, tout comme la vraie Abilene.

Les deux femmes font face à la chaleur étouffante de l'été du Mississippi en portant des perruques lorsque leurs propres cheveux deviennent mous dans l'air humide.

Tous deux consacrent leur vie à élever les bébés des « Blancs » : la fictive Aibileen a élevé 17 enfants tandis qu'Abilene estime son total à 18 ou 19.

Le roman se déroule au début des années 60 et Aibileen apprend que le leader noir des droits civiques Medgar Evers a été assassiné par le Ku Klux Klan dans sa ville natale, Jackson. L'héroïne est étourdie de peur et le passage a une étrange similitude avec les propres souvenirs d'Abilene du meurtre.

Idée originale : Kathryn Stockett a vendu plus de cinq millions d'exemplaires

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Elle aussi se souvient comment la mort d'Evers a amené la ville au bord de la guerre civile. Quand Abilene, alors âgée de 12 ans, a appris la nouvelle de sa grand-mère ce jour-là en 1963, elle était terrifiée : 'Ma grand-mère le 4 septembre 2011 De Sharon Churcher à Jackson, Mississippi nous a dit que tout ce que nous avions pour nous protéger était Dieu et la prière', elle dit. « Il n'y avait pas de policiers de couleur. »

Le meurtre a été l'un des moments les plus importants de la longue et dure bataille pour les droits civils dans le Grand Sud.

Une femme soucieuse et corpulente qui travaille comme femme de ménage pour des familles blanches à Jackson depuis l'âge de 13 ans, Abilene dit: «Mes frères ont participé aux manifestations pour les droits civiques et mon père craignait pour nos vies et ma mère se promenait en priant.

L'Aide compare la couleur de la peau d'Abileen à celle d'un cafard : « Il est noir », dit Abilene à propos de l'insecte, « plus noir que moi. Comment Kathryn peut-elle vivre avec elle-même après avoir écrit ça ? Comment une personne peut-elle être aussi cruelle ?

«Je pense qu'elle est juste une raciste. Elle prétend qu'elle respecte les Noirs mais elle m'a juste couru dessus.

Ce sont des mots forts et émouvants dans le Grand Sud, où les blessures de la ségrégation tardent à cicatriser. Abilene a déposé une assignation au palais de justice de Jackson, alléguant que Stockett a utilisé son nom et son histoire sans autorisation.

Il n'y a rien d'inhabituel à propos de telles demandes d'indemnisation en Amérique, mais ce qui rend le bref d'Abilene différent, c'est qu'elle ne réclame que 50 000 £ de dommages et intérêts, à peine une fortune par rapport aux millions que l'auteur gagnera grâce au livre et au film.

L'avocat d'Abilene, Edward Sanders, a déclaré: «Il ne s'agit pas d'argent pour Abilene. Il s'agit d'hypocrisie. Le grand attrait de l'aide s'adresse aux Blancs. Cela les fait se sentir bien parce qu'il s'agit d'une femme blanche qui dépasse le clivage racial pour aider les pauvres serviteurs noirs.

Eh bien, laissez-moi vous dire qu'il n'a rien fait pour aider Abilene. Elle pense que Stockett n'est qu'une femme blanche de plus qui a exploité un Afro-Américain.

L'aide : à Jackson, Mississippi en 1963, Aibileen Clark (Viola Davis, à gauche) et Minny Jackson (Octavia Spencer) prennent un risque qui pourrait avoir de profondes conséquences pour elles deux

L'aide : à Jackson, Mississippi en 1963, Aibileen Clark (Viola Davis, à gauche) et Minny Jackson (Octavia Spencer) prennent un risque qui pourrait avoir de profondes conséquences pour elles deux

Les sensibilités raciales au Mississippi ne peuvent pas être surestimées, même aujourd'hui. En juin de cette année, un homme noir de 49 ans, James Anderson, a été écrasé et tué par des jeunes blancs qui avaient entrepris d'attaquer un 'n*****' à Jackson.

Même la couverture de The Help s'en remet à la délicatesse des problèmes de race. En Grande-Bretagne, la couverture de la dernière édition montre deux bonnes noires avec deux filles blanches. En Amérique, il montre trois oiseaux assis sur une branche.

Née en 1951, Abilene a grandi dans ce qui est encore aujourd'hui le « côté noir » de la ville, frappé par la pauvreté, où les enfants fréquentent des écoles publiques à l'aspect délabré tandis que leurs homologues blancs fréquentent des « académies de ségrégation » privées.

Elle a vécu dans la même atmosphère de terreur, a lutté pour joindre les deux bouts et a été soumise aux mêmes dégradations qui ont fait de The Help un livre à succès. « Ça n’a pas beaucoup changé », dit-elle.

« Mon père travaillait pour les parcs à bestiaux et le propriétaire nous a donné une petite maison blanche. Nous étions huit enfants. J'étais le bébé du genou et nous dormions à deux ou trois dans un lit.

«Nous étions très proches de ma grand-mère. Elle travaillait dans les champs. Je pense qu'elle ou ma tante m'a appelé Abilene. C'est comme ça qu'ils l'ont mis sur mon acte de naissance, mais l'orthographe était difficile.

«Ma maman, elle savait à peine écrire et elle ne savait pas lire. Il n'y a pas de quoi avoir honte. C'est comme ça que nous étions. Un jour, ma sœur et moi sommes allés à un comptoir-lunch blanc et avons demandé à être servis. Ils ont appelé la police et deux flics blancs nous ont menottés et tapotés.

Suspect : Abilene Cooper dit qu'en lisant le livre, elle pensait que les liens avec sa vie étaient trop étroits

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«Mes deux frères aînés ont commencé à participer aux marches de la liberté. La police les a battus, on pouvait voir le sang. L'un d'eux est allé en prison et quand il est sorti, il a été licencié de son travail.

«Une autre fois, beaucoup de Blancs sont venus chez nous avec des chauves-souris et des bâtons. Moi, ma mère et mon père étions au centre-ville et à notre retour, ils avaient empoisonné nos deux chiens et les avaient mis dans le lit de mes parents. Ils nous ont traités comme des animaux, comme il est dit dans le livre.

La fictive Aibileen a la cinquantaine lorsque le livre s'ouvre en 1962. La vraie Abilene a commencé à travailler quelques années plus tard, pour un employeur avec la même obsession pour les « germes colorés » qui a conduit le patron de la fictive Aibileen à construire des toilettes dans son abri de voiture pour l'aide.

Abilene dit: «Ma mère était la femme de chambre d'une dame qui avait de tout petits enfants et je suis allé l'aider à garder, nettoyer et cuisiner. Nous avons mangé sur le porche arrière. Vous deviez avoir votre propre fourchette, cuillère, assiette et tasse. Tout comme dans le livre, il y avait une demi-salle de bain à l'arrière pour l'aide de couleur.

Alors, comment Kathryn Stockett aurait-elle pu connaître l'histoire d'Abilene ? L'auteur de 42 ans a déclaré qu'elle avait commencé à écrire The Help à New York, mais Abilene ne prétend pas avoir raconté à l'auteur l'histoire de sa vie.

Le fait qu'elle travaillait pour le frère de Stockett, Robert et sa femme Carroll, est peut-être la façon dont l'écrivain a appris les détails. Abilene dit: «J'ai rencontré Kathryn à deux reprises.

La première fois qu'elle est venue passer la nuit. Elle a dit, je suis la petite sœur de Rob,'' et j'ai dit, je suis Abilene. «La deuxième fois, elle s'est mariée et elle est venue avec son mari et sa fille. Je ne lui ai jamais parlé de moi. Elle était calme, distante, mais elle m'observait. Je ferais la vaisselle ou ce serait la récréation avec les enfants et elle me regarderait simplement.

Abilene dit qu'elle a entendu parler du livre pour la première fois lorsqu'elle est arrivée au travail pour trouver son employeur en larmes. 'Carroll pleurait et elle dit, Miss Abilene, j'ai quelque chose à vous dire.

Aurait-elle pu raconter son histoire à la belle-sœur de Stockett, Carroll, qui l'a peut-être répété à l'écrivain débutant ? « Carroll est une personne gentille », déclare Abilene. « J'aurais peut-être dit, vous savez, c'est beaucoup mieux maintenant dans le Mississippi qu'avant, et je lui ai dit à quoi ça ressemblait. . . ' Dans une interview sur le livre, Stockett a fait ce qui semble être un aveu révélateur : ' Quand j'écrivais ce livre, je n'aurais jamais pensé que quelqu'un d'autre le lirait, donc je n'ai pas été très créatif avec les noms. J'ai juste utilisé des gens que je connaissais.

Abilene dit qu'elle a entendu parler du livre pour la première fois lorsqu'elle est arrivée au travail pour trouver son employeur en larmes. 'Carroll pleurait et elle dit, Miss Abilene, j'ai quelque chose à vous dire.

Elle dit, Kathryn a écrit un livre et vous êtes le personnage principal. Rob lui a dit de ne pas utiliser ton nom. ' Puis une copie du livre est arrivée pour Abilene de la part de l'auteur avec une note disant que bien qu'un personnage principal soit une 'garde d'enfants afro-américaine nommée Aibileen', elle ne ressemblait en rien à la vraie Abilene.

Stockett a affirmé dans sa note qu'elle avait modelé Aibileen sur une femme de chambre noire décédée depuis longtemps appelée Demetrie qui travaillait pour la famille de l'auteur à Jackson : ' L'aide est purement fictive et le personnage a été vaguement inspiré par ma propre relation avec Demetrie. '

Dans l'histoire de Stockett, la fille blanche Skeeter persuade Aibileen et 12 autres bonnes de l'aider secrètement à écrire une histoire sur leur vie.

Lorsque son livre est accepté pour publication, elle leur donne tous les bénéfices. Stockett, cependant, essaie de faire rejeter la plainte d'Abilene et insiste sur le fait qu'elle n'a pas droit à un centime.

Bien qu'il se donne la peine d'envoyer le livre et la note à la femme de chambre, l'auteur rejette avec désinvolture l'affirmation d'Abilene. 'Si je fais le total, le nombre de secondes où nous nous sommes vus serait peut-être de dix ou 15', dit-elle. « Je l'ai rencontrée deux fois. »

A New York, peut-être, une telle réponse serait acceptable, mais pas ici. Ce n'est qu'en 1994 que Byron de la Beckwith, un membre du Ku Klux Klan, a été emprisonné pour le meurtre de Medgar Evers – 31 ans plus tard.

Les servantes noires élèvent toujours les enfants de « blancs » et les deux communautés vivent des vies séparées.

C'est le Mississippi. Le temps passe lentement et Abilene pense qu'elle est devenue victime des mêmes préjugés qui ont gâché son enfance.