Fémail

Vie extraordinaire de Robert White dont l'ambition de vie était de transplanter un cerveau humain

Brandy Schillace explore la vie du scientifique américain Robert White dans son livre Mr. Humble and Dr. Butcher: A Monkey's Head, the Pope's Neuroscientist, and the Quest to Transplant the Soul.

La vie extraordinaire d'un neuroscientifique américain qui croyait pouvoir transplanter la conscience humaine en refroidissant des cerveaux avant de les retirer et de les placer dans un autre corps est racontée dans un nouveau livre fascinant.

Le travail de Robert White, dont l'ambition de vie était de transplanter une tête humaine, est exploré par Brandy Schillace dans Mr. Humble and Dr. Butcher: A Monkey's Head, the Pope's Neuroscientist, and the Quest to Transplant the Soul.

Dans une course contre l'Union soviétique, White a mené des expériences cérébrales sur des souris et des chiens dans les années 50 et 60, avant de « perfectionner » la chirurgie de transplantation de la tête en 1970 grâce à ses travaux sur des centaines de singes.





Le premier singe transplanté réussi du scientifique est mort après huit jours parce que le corps a rejeté la tête. Le singe était incapable de respirer par lui-même et ne pouvait pas bouger parce que la moelle épinière n'était pas connectée.

Pourtant, White croyait avec ferveur que la technique pouvait et devait être appliquée aux humains afin de transplanter les «âmes» de personnes complètement paralysées dans un corps sain pour leur donner une seconde chance de vivre.



Fervent catholique et ami du pape Jean-Paul II, il croyait que son travail avait pour objectif supérieur de préserver l'âme en sauvant le cerveau, mais il est décédé en 2010 avant d'avoir pu opérer un autre être humain.

AVERTISSEMENT CONTENU GRAPHIQUE : FAITES DÉFILER VERS LE BAS POUR L'IMAGE DU SINGE

La vie extraordinaire d'un neuroscientifique américain Robert White qui croyait pouvoir déplacer une âme humaine entre les corps en transplantant le cerveau est racontée dans le nouveau livre Mr. Humble and Dr. Butcher: A Monkey

La vie extraordinaire d'un neuroscientifique américain Robert White qui croyait pouvoir déplacer une âme humaine entre les corps en transplantant le cerveau est racontée dans le nouveau livre Mr. Humble and Dr. Butcher: A Monkey's Head, the Pope's Neuroscientist, and the Quest to Transplant l'âme



Robert est né à Duluth, Minnesota en 1926, le fils aîné de Robert White Snr, un officier de réserve de l'armée américaine dans l'artillerie côtière.

Il a grandi dans une famille profondément catholique, qui a déménagé à Minneapolis quand il avait 15 ans, où son amour pour la science a été inspiré par son professeur de biologie à DeLaSalle, un lycée catholique.

Son père est mort pendant la Seconde Guerre mondiale après avoir servi aux Philippines et Robert s'est engagé en 1944.

Il est diplômé major de promotion de sa classe, mais sa passion pour la science l'a conduit au corps médical, et il a été envoyé dans l'Indiana pour suivre une formation intensive.

Le chirurgien russe Demikhov a greffé la tête et les pattes avant d'un chien sur un autre en 1959 - l'animal a vécu 23 jours après l'opération

Le chirurgien russe Demikhov a greffé la tête et les pattes avant d'un chien sur un autre en 1959 - l'animal a vécu 23 jours après l'opération

En 2016, le chirurgien italien excentrique Sergio Canavero a affirmé que des chercheurs chinois avaient suivi avec succès dans White

En 2016, le chirurgien italien excentrique Sergio Canavero a affirmé que des chercheurs en Chine avaient suivi avec succès les traces de White pour effectuer une greffe de tête sur un singe (photo)

Pendant ce temps, en 2017, des chercheurs chinois ont apposé la tête de petits rats « donneurs » sur le dos de rats plus gros, créant des animaux à deux têtes qui vivaient en moyenne 36 heures seulement.

Pendant ce temps, en 2017, des chercheurs chinois ont apposé la tête de petits rats « donneurs » sur le dos de rats plus gros, créant des animaux à deux têtes qui vivaient en moyenne 36 heures seulement.

blanc

White a « perfectionné » la chirurgie de transplantation de la tête grâce à son travail sur des centaines de singes et en 1970, il a effectué une procédure de 18 heures au cours de laquelle il a déplacé une tête entière d'un singe sur le corps décapité d'un autre (photo)

Le scientifique

Le premier singe transplanté réussi du scientifique est mort après huit jours parce que le corps a rejeté la tête. Le singe était incapable de respirer par lui-même et ne pouvait pas bouger car la moelle épinière n'était pas connectée

Il finira aux Philippines, comme son défunt père, où il soigne des soldats américains souffrant de paludisme, avant d'être transféré au Japon en août 1945.

Comment séparer le cerveau d'un singe de son corps ?

White anesthésierait les singes avec une solution de pentobarbial sodique, raserait le cou et insérait un tube dans la trachée pour fournir de l'oxygène.

Le raisonnement était que le singe arrêterait de respirer de lui-même si la température corporelle devenait trop basse.

Il ferait alors la première incision pour exposer les artères carotides dans le cou.

À l'aide d'une canule pour relier les veines et les artères, il a pulsé le sang d'une artère dans un échange cardiaque spécialement conçu.

Une solution saline gelée versée dans les tubes flexibles de l'échangeur de chaleur refroidirait alors le sang allant au cerveau du singe, tout en gardant le sang chaud circulant dans le corps.

En refroidissant le cerveau, il avait besoin de moins d'oxygène véhiculé par le sang pour survivre, tout en gardant le corps au chaud, de sorte qu'il n'était pas à risque d'hypothermie.

Après un an, White et son équipe ont perfectionné la technique et ont pu isoler le cerveau comme « fonctionnellement séparé » du reste du corps pendant 30 minutes.

L'apport de sang à une température refroidie signifiait que le cerveau pouvait être retiré du corps.

White a utilisé des singes rhésus et a séparé le cerveau des singes plus petits, les a maintenus en vie en utilisant leurs homologues plus grands comme une sorte de système de survie.

Entre 1963 et 1962, White a effectué l'opération sur des singes chaque semaine, mais a lutté pour empêcher le cerveau de se dégrader.

En mars 1970, il a pu effectuer une véritable opération blanche - une procédure de 18 heures au cours de laquelle il a déplacé une tête entière d'un singe sur le corps décapité d'un autre.

Le singe était paralysé du cou aux pieds et a vécu pendant huit jours avant que le rejet ne s'installe.

Publicité

À seulement 19 ans, il a créé un laboratoire clinique dans un hôpital de la Croix-Rouge et a partagé l'espace avec des chirurgiens et d'autres professionnels de la santé, ce qui l'a amené à se demander combien un homme pouvait perdre de lui-même sans perdre son identité.

Dans le Pacifique Sud, il a vu de nombreux hommes paralysés du cou aux pieds et il a été licencié avec la détermination d'aider ces paraplégiques à mener une vie plus productive.

Il a quitté les Philippines en 1942 et a utilisé le GI Bill pour s'inscrire au Collège de St Thomas à Saint-Paul, avant de s'inscrire pour obtenir un diplôme en chimie à l'Université du Minnesota.

En 1951, il a postulé à la faculté de médecine de l'université et a été accepté, mais a été sélectionné à la main par la faculté de médecine de Harvard avec une bourse complète.

Il a obtenu son diplôme avec distinction en 1953 et a commencé une résidence à l'hôpital Peter Bent Brigham.

Pendant ce temps, en 1952, le chirurgien russe expérimental Vladimir Demikhov a greffé la tête et le haut du corps d'un petit chiot sur la tête et le corps d'un mastiff adulte, pour former une créature grotesque à deux têtes.

La machine de propagande soviétique a informé le monde, et la curiosité canine était à la fois bien réelle - et un triomphe scientifique.

Bientôt, les États-Unis ont eu leur propre programme de transplantation radicale, dirigé par Robert, qui a écrit à l'époque : « Je ne pense pas que l'âme soit dans votre bras, dans votre cœur ou dans vos reins. Je crois que le tissu cérébral est le dépôt physique de l'âme.'

Robert croyait que s'il était capable de maintenir le tissu cérébral en vie, il pourrait préserver l'élément le plus sacré de la vie humaine.

Il était déconcerté par l'idée de transplanter des organes individuellement, se demandant pourquoi vous remplaceriez les organes dans un corps malade au lieu de transplanter juste la tête dans un corps sain.

White a soutenu que le cerveau détenait le concept entier d'identité et de vie pour les humains - croire qu'un cerveau mort signifiait que l'individu était mort, tandis qu'un cerveau vivant signifiait que l'individu était vivant.

Schillace a écrit : « Si je prends votre cerveau, il ne reste rien de vous. Il avait dit cela auparavant à Maurice Albin, à Javier Verdura, à sa femme Patricia ; il en avait même parlé à des théologiens...

« Qu'est-ce que l'âme ? » était une question que White se posait chaque fois qu'il tenait dans ses mains le paquet amorphe de gelée et de nerfs... sous le microscope, les tissus se ressemblent tous, et pourtant quelque chose de spécial, quelque chose d'unique et d'étrange, débridé et individuel, y vivait .

Robert est né à Duluth, Minnesota en 1926, le fils aîné de Robert White Snr, un officier de réserve de l'armée américaine dans l'artillerie côtière (photo)

Robert est né à Duluth, Minnesota en 1926, le fils aîné de Robert White Snr, un officier de réserve de l'armée américaine dans l'artillerie côtière (photo)

blanc

Le but ultime de White en chirurgie était de transplanter une tête humaine d'un corps à un autre - prétendument pour prolonger la vie de quelqu'un comme Stephen Hawking

Robert croyait que s'il était capable de maintenir le tissu cérébral en vie, il pourrait préserver l'élément le plus sacré de la vie humaine et a poursuivi cette ambition à travers ses travaux sur le cerveau des singes (photo)

Robert croyait que s'il était capable de maintenir le tissu cérébral en vie, il pourrait préserver l'élément le plus sacré de la vie humaine et a poursuivi cette ambition à travers ses travaux sur le cerveau des singes (photo)

« L'âme est le cerveau », a-t-il conclu.

L'auteur Brandy Schillace croit White

L'auteur Brandy Schillace pense que la motivation de White a été stimulée par sa conviction que vous êtes votre cerveau - que sauver un cerveau en lui donnant un nouveau corps et un ensemble d'organes signifiait sauver l'âme

Effectuer des opérations cérébrales et des chirurgies complexes n'a fait que renforcer cette croyance et renforcer son idée que lorsqu'il tenait le cerveau d'un homme, il détenait « toute sa personnalité ».

White croyait fermement qu'en effectuant une greffe de tête, il serait en mesure de prouver une fois pour toutes que le cerveau était l'endroit où l'esprit et l'âme humains résident.

Après le triomphe du scientifique russe Demikhov avec le chien à deux têtes, le gouvernement américain a aidé le Dr White à établir un centre de recherche sur le cerveau à l'hôpital du comté de Cleveland, Ohio.

Il avait une petite équipe de trois personnes, mais espérait passer à un effectif plus important.

L'équipe a non seulement développé une méthode de mesure du liquide céphalo-rachidien, mais a également trouvé un moyen de « collecter » le liquide dans un module en plastique, qui a été appliqué aux humains dans la pratique clinique à ce jour.

White a établi des parallèles avec la tristement célèbre histoire de Frankenstein à travers son travail, et s'est même déguisé de manière ludique comme le personnage de sa vie plus tard (photo)

White a établi des parallèles avec la tristement célèbre histoire de Frankenstein à travers son travail, et s'est même déguisé de manière ludique comme le personnage de sa vie plus tard (photo)

Histoire : En 1970, le Dr Robert White a transplanté la tête d'un singe sur le corps d'un autre, comme le montre ce schéma

Histoire : En 1970, le Dr Robert White a transplanté la tête d'un singe sur le corps d'un autre, comme le montre ce schéma

Sur la photo : un autre de Robert White

Sur la photo : un autre des diagrammes de Robert White détaillant le processus de refroidissement du cerveau avant le retrait. L'auteur Schillace pense que White a estimé qu'une chirurgie humaine pourrait être plus efficace que le primate

Comment fonctionnerait une greffe de cerveau ?

White avait prévu que les deux patients soient anesthésiés avant que les deux équipes de médecins ne fassent des incisions autour du cou de chaque personne.

L'équipe médicale séparerait ensuite progressivement les tissus et les muscles pour atteindre les artères carotides, les veines jugulaires et la colonne vertébrale.

White pensait que cela serait plus facile à localiser chez les humains que chez les singes en raison de leur taille.

L'os serait retiré pour exposer la moelle épinière, qui serait proprement sectionnée.

La tête serait enlevée, avant que les veines et les artères ne soient cousues, les colonnes vertébrales attachées ensemble et la peau fermée.

La tête du deuxième patient serait alors disposée.

Les pompes abaisseraient la température corporelle à 10 degrés, pour ralentir le taux métabolique, avant que des médicaments ne soient utilisés pour empêcher le corps de rejeter sa nouvelle tête en supprimant la réponse immunitaire.

Cela fait maintenant plus de 40 ans depuis la première greffe de tête de singe et depuis lors, une opération sur une souris a été réalisée en Chine.

Le docteur moderne, le Dr Canavero, affirme que toutes les techniques nécessaires existent déjà pour effectuer une greffe complète de la tête humaine.

Il pense qu'il lui suffit de réunir les techniques pertinentes pour mener à bien la première opération.

Le nouveau corps proviendrait d'un donneur de greffe normal, déclaré en état de mort cérébrale.

La tête à transplanter serait refroidie entre 12°C et 15°C.

Les chirurgiens auraient alors une heure pour retirer les deux têtes et reconnecter la tête de greffe au système circulatoire du corps du donneur.

Le donneur et le patient auraient tous deux la tête coupée de leur moelle épinière en même temps, à l'aide d'une lame ultra-tranchante pour effectuer une coupe nette.

La tête du patient serait ensuite déplacée sur le corps du donneur et fixée à l'aide d'une «colle» appelée polyéthylène glycol pour fusionner les deux extrémités de la moelle épinière.

Pendant que la tête est reconnectée, le corps du donneur doit être refroidi et placé en arrêt cardiaque total.

Le cœur du corps du donneur pourrait alors être redémarré une fois la tête reconnectée.

Les muscles et l'approvisionnement en sang seraient recousus, avant que le patient ne soit plongé dans le coma pendant quatre semaines pour les empêcher de bouger pendant que la tête et le corps guérissent ensemble.

Pendant ce temps, le patient recevrait de petites décharges électriques pour stimuler sa moelle épinière et renforcer les connexions entre sa tête et son nouveau corps.

Lorsque le patient sortira de son coma artificiel, on espère qu'il pourra bouger, sentir son visage et même parler de la même voix.

De puissants immunosuppresseurs seraient prescrits pour empêcher le nouveau corps d'être rejeté.

De plus, le patient aurait besoin d'un soutien psychologique intensif.

Le neurochirurgien, le Dr Sergio Canavero, pense que l'opération prendrait jusqu'à 36 heures à 100 chirurgiens et coûterait 8,5 millions de livres sterling.

Publicité

Il a remporté la subvention du service de santé publique des États-Unis en 1962 dans le but d'isoler le cerveau des primates et a découvert comment isoler l'organe du reste du corps.

Le jour, il effectuait des interventions chirurgicales sur des personnes souffrant de toutes sortes de lésions cérébrales et de maladies, mais loin de ses cliniques, les animaux étaient au centre de son attention.

Contrairement aux humains, et conformément à ses croyances catholiques strictes, White croyait que les animaux n'avaient pas d'âme.

Une expérience clé réalisée par le Dr White en 1964 consistait à retirer le cerveau - mais pas la tête - d'un chien et à le coudre sous la peau du cou d'un autre chien.

Avec ses vaisseaux sanguins connectés à ceux du chien hôte, le Dr White a réussi à maintenir le cerveau isolé en vie pendant des jours.

Il a prouvé non seulement que le cerveau pouvait survivre loin de son propre corps, mais qu'il était immunologiquement sain, ce qui signifie que, contrairement à un rein, il pouvait être transplanté sans que le nouveau « corps » ne le rejette.

C'était une grande percée, mais cela posait des questions beaucoup plus importantes. Un cerveau ainsi isolé avait-il encore le pouvoir de penser ? Pourrait-il en aucune façon être décrit comme « conscient » ?

Le cerveau greffé n'ayant aucun moyen de s'exprimer, le Dr White ne pouvait répondre à cette question et il semblait être dans une impasse.

Mais en 1966, il a reçu l'aide d'une direction des plus inattendues.

Alors que Staline était mort depuis longtemps et que l'URSS se dirigeait vers une collaboration économique et technologique avec l'Occident, les scientifiques soviétiques l'invitèrent à visiter leurs laboratoires et leurs blocs opératoires.

Au cours de son voyage, White a appris de nouvelles expériences soviétiques, dans lesquelles la tête d'un chien coupé avait été maintenue « vivante », non pas en la cousant sur le corps d'un autre chien, mais en utilisant des machines spéciales de survie.

Le plus remarquable de tous, la tête isolée avait continué à montrer des signes de conscience - ses yeux clignant en réponse à la lumière et ses oreilles piquant au coup de marteau sur les étuis dans lesquels elle se trouvait.

Cela a inspiré White à pousser l'expérience originale du chien à deux têtes de Demikhov un peu plus loin : non seulement en greffant la tête d'un animal sur le corps d'un autre, mais en remplaçant complètement la tête d'un animal par un autre.

Cette opération très compliquée a pris trois ans à White et il savait que beaucoup de gens la trouveraient moralement répugnante.

En 1968, White est allé chercher l'approbation de l'église catholique pour ses croyances controversées et s'est entretenu avec Charles E. Curran, théologien moraliste à l'Université catholique d'Amérique.

Il a parlé avec Curran de l'éthique des greffes de rein et de cœur, affirmant que ces organes sont purement de la viande qui peut être transférée d'un corps à l'autre sans altérer «l'âme».

Selon Schillace, Curran était d'accord avec White en ce qu'il ne croyait pas que l'individualité d'un homme réside dans son cœur ou ses reins.

White a soutenu que la vie s'est développée à partir du cerveau, pas à partir d'autres organes du corps, et a déclaré que l'âme « réside dans le cerveau ».

Deux ans plus tard, en fin d'après-midi du 14 mars 1970, il a procédé à la première véritable greffe de tête au monde, en utilisant deux singes rhésus.

Décapitant les deux animaux, le chirurgien a réussi à maintenir le flux sanguin vers le cerveau du singe pendant qu'il faisait la transition entre son corps d'origine et le nouveau, avant qu'il ne soit cousu sur la tête d'un autre singe.

Lui et son équipe ont ensuite fait face à une attente nerveuse jusqu'à ce que finalement le singe « hybride » reprenne conscience, ouvre les yeux et essaie de mordre un chirurgien qui lui met un doigt dans la bouche.

Docteur en sciences biologiques, pionnier de la transplantation d'organes, Vladimir Demikhov avec un chien à deux têtes. Le chirurgien avait cousu la tête et le haut du corps d'un chiot de deux mois sur le cou du bâtard de quatre ans Mukhtar

Docteur en sciences biologiques, pionnier de la transplantation d'organes, Vladimir Demikhov avec un chien à deux têtes. Le chirurgien avait cousu la tête et le haut du corps d'un chiot de deux mois sur le cou du bâtard de quatre ans Mukhtar

Cette photo montre l'opération en cours. La greffe a été réalisée par le chirurgien soviétique Vladimir Demikhov à l'Institut médical de Moscou

Cette photo montre l'opération en cours. La greffe a été réalisée par le chirurgien soviétique Vladimir Demikhov à l'Institut médical de Moscou

En 2017, des scientifiques chinois ont attaché la tête d'un rat sur le corps d'un autre. L'équipe a réussi à terminer la greffe sans causer de lésions cérébrales au donneur

En 2017, des scientifiques chinois ont attaché la tête d'un rat sur le corps d'un autre. L'équipe a réussi à terminer la greffe sans causer de lésions cérébrales au donneur

L'équipe a applaudi et a applaudi lorsque leur création a déplacé ses muscles faciaux, a suivi leurs mouvements avec ses yeux et a même bu à la pipette. Mais bien que White considérait l'opération comme un succès majeur, il savait qu'elle avait une limitation majeure.

Une greffe de cerveau sera-t-elle un jour réalisée ?

2006- Des chercheurs de l'University College de Londres ont annoncé leur intention d'injecter dans la moelle épinière de patients paralysés des cellules souches prélevées dans le nez humain.

Ce sont des cellules capables de se régénérer et de s'adapter à de nombreuses fins différentes dans le corps et on espère qu'elles pourraient créer un «pont» entre les extrémités déconnectées des nerfs rachidiens, permettant aux patients paralysés de reprendre le contrôle total de leur corps.

Si les moelles épinières sectionnées peuvent être restaurées de cette manière, peut-être que les greffes de tête pourraient éventuellement devenir une possibilité scientifique - sans laisser le malheureux « patient » paralysé de façon permanente.

Le neurochirurgien controversé Dr Canavero et l'informaticien russe gravement handicapé Valery Spiridonov, qui se sont portés volontaires pour être un cobaye humain pour une greffe de tête humaine

Le neurochirurgien controversé Dr Canavero et l'informaticien russe gravement handicapé Valery Spiridonov, qui se sont portés volontaires pour être un cobaye humain pour une greffe de tête humaine

2016- Le neurochirurgien controversé, le Dr Canavero, a présenté des plans pour mener des expériences « Frankenstein » pour réanimer des cadavres humains afin de tester sa technique.

Le professeur Canavero et ses collaborateurs ont discuté des essais pour tester s'il est possible de reconnecter la moelle épinière d'une tête à un autre corps avec des tests qui stimuleront le système nerveux de cadavres humains frais avec des impulsions électriques.

Il envisage de couper la connexion avec une lame de diamant puis de refroidir le cerveau jusqu'à un état d'hypothermie profonde pour le protéger, avant de le connecter à un nouveau corps.

Les scientifiques se sont préparés en effectuant une greffe de tête sur un rat dans un entraînement mené pour une expérience humaine controversée.

Les chercheurs ont utilisé trois rats pour chaque opération : un rat plus petit, pour être le donneur, et deux rats plus gros, agissant comme le receveur et l'approvisionnement en sang.

Pour maintenir le flux sanguin vers le cerveau du donneur, ils ont connecté les vaisseaux sanguins de ce rat aux veines du troisième rat à l'aide d'un tube en silicone, qui a ensuite été passé dans une pompe péristaltique.

Ensuite, une fois la tête transplantée sur le corps du deuxième rat, les chercheurs ont utilisé des greffes vasculaires pour connecter l'aorte thoracique et la veine cave supérieure du donneur à l'artère carotide et aux veines extracorporelles du receveur.

Le but de la chirurgie est d'abord de couper la moelle épinière, puis de la réparer avant d'utiliser une stimulation électrique ou magnétique pour « réanimer » les nerfs et même les mouvements du cadavre.

Dans un article pour Surgical Neurology International, le Dr Canavero et son collègue en Corée du Sud et en Chine ont établi des parallèles avec la tristement célèbre histoire de Frankenstein, où l'électricité est utilisée pour réanimer le monstre fictif.

Il a souligné les expériences menées dans les années 1800 en utilisant les cadavres de criminels qui avaient été pendus comme preuve que de tels tests pouvaient être couronnés de succès.

L'informaticien russe gravement handicapé Valery Spiridonov s'est porté volontaire pour être un cobaye humain.

La recherche n'a pas obtenu de soutien en Europe et aux États-Unis en raison de problèmes éthiques, mais a été autorisée en Chine.

2017- Le Dr Xiaoping Ren a réussi à transplanter une tête sur le corps d'un singe mort.

'La première greffe de tête humaine sur des cadavres humains a été réalisée', a-t-il déclaré au Telegraph. « Un échange complet de la tête entre les donneurs d'organes en état de mort cérébrale est la prochaine étape. »

2019- Le Dr Bruce Mathew, ancien responsable clinique des Hôpitaux universitaires de Hull, a déclaré que les progrès de la robotique, des greffes de cellules souches et de la chirurgie nerveuse pourraient permettre de transférer un cerveau et une moelle épinière entre deux corps.

M. Mathew est tombé sur la théorie « pas impossible » en écrivant un roman de science-fiction intitulé Chrysalis : une histoire de science-fiction chirurgicale sur le potentiel immortel avec l'auteur futuriste Michael J Lee.

'Au départ, notre intention était juste de réfléchir à une idée et cela semblait plutôt idiot, mais j'ai réalisé ensuite que ce n'était pas le cas', a-t-il déclaré au Telegraph.

'Si vous transplantez le cerveau et maintenez le cerveau et la moelle épinière ensemble, ce n'est en fait pas impossible.'

Décrivant l'expérience, il a déclaré: «Vous enlèveriez la colonne vertébrale, de sorte que vous puissiez déposer tout le cerveau, la moelle épinière et le sacrum lombaire dans un nouveau corps.

« Il est très difficile de retirer la dure-mère (la membrane protectrice de la moelle épinière) intacte sans y faire un trou. Cela nécessitera un certain nombre d'avancées, mais cela se produira probablement dans les 10 prochaines années.

L'opération pourrait aider les personnes atteintes de dystrophie musculaire, les amputés, ou encore ramener des individus d'entre les morts.

Publicité

Parce que sa moelle épinière avait été sectionnée dans le cadre de l'opération, le singe était paralysé du cou aux pieds et il était impossible pour les chirurgiens de reconnecter les centaines de millions de fils nerveux nécessaires pour qu'il retrouve le moindre mouvement corporel.

Schillace a écrit : « La créature dans son laboratoire était à tous égards un singe – le même singe. Il semblait certainement se souvenir de White, ne serait-ce que pour le haïr.

« Qu'ai-je fait », se demanda-t-il, « ai-je atteint un point où l'âme humaine peut être transplantée ? Et si oui, qu'est-ce que ça veut dire ?''

White pensait que 'la procédure pour isoler le cerveau humain serait à peu près la même, sauf en termes d'échelle'.

Pourtant, White a insisté sur le fait qu'une telle chirurgie pourrait aider un type très particulier de patients humains - ces paraplégiques qui risquaient une mort imminente parce que leurs têtes étaient coincées dans des corps défaillants en raison des complications médicales à long terme qui accompagnent souvent une paralysie étendue.

Avec une greffe de tête, ces personnes, a-t-il expliqué, resteraient paraplégiques, mais leurs nouveaux corps, «donnés» par des patients en mort cérébrale mais en bonne santé physique, leur donneraient une nouvelle chance de vie.

Après la greffe de tête de singe, il a connu une renommée publique et s'est fait connaître dans les coins les plus reculés du monde, tout en étant invité à des conférences internationales.

Il a été invité au Vatican par des érudits jésuites pour animer un séminaire de deux jours et expliquer son point de vue selon lequel la mort cérébrale équivaut à la mort humaine, lorsqu'on lui a demandé une brève audience avec le Saint-Père.

Le pape voulait que White explique personnellement l'idée de mort cérébrale, et White a fait de son mieux pour transmettre ses croyances.

Dans l'année qui a suivi sa visite au Vatican, il a effectué quatre autres greffes de singes et les animaux ont vécu entre six et trente-six heures dans leurs corps nouvellement cousus.

Son travail a immédiatement attiré les critiques de la presse, des militants pour les animaux et des collègues scientifiques renonçant à son éthique.

White a rétorqué qu'il y avait une hiérarchie dans la nature - les humains étaient autorisés à en bénéficier au détriment des «animaux inférieurs».

Il a soutenu l'affirmation en disant que le cerveau humain était « la structure la plus complexe et la plus superbement conçue ».

Il a également déclaré que l'utilisation d'animaux dans les expériences scientifiques était «un mauvais service à la recherche médicale» et a estimé qu'une vie humaine était infiniment plus précieuse.

Boudé par l'establishment scientifique et menacé par les anti-vivisectionnistes, il a été contraint de demander la protection de la police pour lui-même et sa famille et s'est vu refuser le financement de son travail.

D'autres scientifiques ont tenté de freiner les ambitions de White, Schillace écrivant qu'on lui a dit de 'ne parle pas des têtes de singe' après avoir été nominé pour un prix Nobel.'

Mais il rêvait toujours d'opérer un homme et fondait ses espoirs sur un patient comme Stephen Hawking, atterrissant sur Craig Vetovitz.

Craig a eu un accident de moto en 1971, perdant tout contrôle moteur dans le bas de son corps et la plupart des sensations physiques.

Il était tétraplégique mais avait une vie réussie - il était marié, avait des enfants, avait terminé ses études universitaires et avait créé une entreprise, ainsi que de nombreux voyages.

Il s'est intéressé à la chirurgie expérimentale et a décidé d'entrer en contact avec White après avoir considéré son travail comme « noble »,

L'auteur Schillace pense que la motivation de White a été stimulée par sa conviction que vous êtes votre cerveau - que sauver un cerveau en lui donnant un nouveau corps et un ensemble d'organes signifiait sauver l'âme.

Elle a dit Filaire : « Je pense que White a estimé que la chirurgie humaine serait plus efficace, car tout est plus grand et plus facile à travailler, et qu'ils pourraient travailler plus rapidement.

'En fait, il était convaincu que cela réussirait mieux que les greffes de têtes de singe.'

L'opération coûterait entre 100 000 $ et 200 000 $, mais nécessiterait également un financement supplémentaire pour la formation, les essais, le bloc opératoire et les soins postopératoires, ainsi que la rééducation.

Au total, le coût totaliserait 4 millions de dollars et en 1999, White faisait face à la retraite sans avoir réalisé son rêve de longue date.

Il a publié un article la même année qui soutenait que la chirurgie prouverait l'emplacement de l'âme humaine.

En fin de compte, Craig n'a pas subi d'opération, affirmant que c'était parce que 'le gouvernement est intervenu et a mis fin à l'opération', mais White a également eu du mal à obtenir le financement nécessaire.

En 2007, après la retraite de White, il a rencontré Frank Spotnitz, le producteur exécutif de The X-Files pour offrir des conseils scientifiques sur la plausibilité d'une greffe de tête pour un nouveau film.

The X-Files: I Want To Believe a été créé en 2008 et a rapporté 4 millions de dollars le jour de son ouverture, White étant crédité en tant que consultant médical sur le film.

White a subi un accident vasculaire cérébral des mois plus tard après avoir été victime d'un accident de voiture et a passé des mois en cure de désintoxication.

Le scientifique est devenu de plus en plus frêle, souffrant de diabète et d'un cancer de la prostate à évolution lente, et est décédé en 2010 sans jamais avoir eu la chance d'effectuer sa greffe de tête tant désirée sur un patient humain.

M. Humble et Dr Butcher : A Monkey's Head, the Pope's Neuroscientist, and the Quest to Transplant the Soul par Brandy Schillace, Simon & Schuster. Disponible à l'achat aux États-Unis et en eBook. Disponible en précommande au Royaume-Uni pour la sortie du 10 juin.