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La femme forte la plus glamour de Grande-Bretagne

Présentée comme « The Mighty Mannequin », Joan Rhodes, originaire de Londres, a acquis une renommée internationale en tant que femme forte dans les années 50 et 60. Sa vie est racontée dans An Iron Girl In A Velvet Glove.

Petite, belle et spectaculairement costumée, Joan Rhodes a attiré l'attention sans même lever le petit doigt.

Mais c'est lorsqu'elle a commencé à jouer que le public ne pouvait plus détourner le regard. Pour glamour 5ft 7in Joan était aussi une femme forte. En effet, elle était l'une des plus grandes stars de la variété des années 1950 et 1960.

Présenté comme « The Mighty Mannequin », son acte a été construit autour de sa force. Elle pouvait plier une barre d'acier ou un clou de 9 pouces et soulever n'importe lequel des hommes de son public sans même ébrécher ses ongles aux vernis brillants.





Elle était surtout connue pour avoir déchiré des annuaires téléphoniques de 1 000 pages en deux, voire en quatre, «si les applaudissements le justifiaient».

L'acte de femme forte de Joan l'a emmenée partout dans le monde, y compris une représentation pour la reine et le duc d'Édimbourg au château de Windsor, et elle est apparue sur des projets de loi avec Bob Hope, Fred Astaire et Marlene Dietrich.



Cela lui a également valu un étrange éventail d'admirateurs, d'Elvis Presley à un fasciste fanatique.

Maintenant, son histoire remarquable est racontée dans An Iron Girl In A Velvet Glove, par l'amie et biographe Triona Holden, qui tire son nom d'un autre des titres autoproclamés de Joan.

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Présentée comme « The Mighty Mannequin », Joan Rhodes a acquis une renommée internationale en tant que femme forte dans les années 50 et 60. Sa vie est racontée dans An Iron Girl In A Velvet Glove



Née en avril 1921 dans un workhouse londonien, il n'y avait rien en Joan

Née en avril 1921 dans un workhouse londonien, rien dans les premières années de Joan n'indiquait qu'elle était destinée au show-business. Mais elle est devenue une star internationale

Au fil des années, elle a réussi à soulever un homme dans chaque bras ou à défier les parieurs à la hauteur de ses exploits de force, ce qu'ils n'ont jamais pu faire. Sur la photo, en 1955

Au fil des années, elle a réussi à soulever un homme dans chaque bras ou à défier les parieurs à la hauteur de ses exploits de force, ce qu'ils n'ont jamais pu faire. Sur la photo, en 1955

Née en avril 1921 dans un workhouse londonien, rien dans les premières années de Joan n'indiquait qu'elle était destinée au show-business.

Ses parents, Winifred Lowe et Thomas Taylor, n'étaient ensemble que quelques années tumultueuses avant que sa mère ne quitte son mari et ses quatre jeunes enfants, dont le plus jeune n'avait que six semaines. Accablé d'être laissé s'occuper de leur couvée, Thomas est parti peu de temps après.

'Cet acte suprême de trahison parentale devait la hanter pour le reste de sa vie', écrit Holden. «Elle a dit que la colère qu'elle ressentait était ce qui était derrière sa force considérable et son succès ultérieur dans la vie. La science derrière cela semble au mieux sommaire, mais elle croyait fermement que c'était le cas.

Après un passage dans une maison de travail, les frères et sœurs ont été séparés, Joan et sa sœur cadette «Blackie» ont été emmenées chez leurs grands-parents paternels.

Elle y a été élevée jusqu'à l'âge de 11 ans - y compris un bref passage dans une école de couvent avant d'être expulsée après avoir arraché le voile d'une religieuse - avant d'être remise à une tante, Lily, qui venait de perdre son propre fils nouveau-né.

Lily et son mari Wally Alcock tenaient un pub, The Red Cow à Smithfield. À ce stade, la force de Joan était déjà reconnue.

'L'une de ses tâches au pub consistait à déplacer des barils de bière connus sous le nom de firkins, et même alors, elle pouvait en soulever un toute seule, ce qui était tout un exploit si l'on considère qu'un firkin équivaut à 86 pintes de bière, près de la 8e en poids.'

L'un de Jeanne

L'un des trucs les plus connus de Joan était de déchirer un annuaire téléphonique, comme on le voit ici en 1950

Le jour de son 14e anniversaire, après avoir reçu huit pence pour aller nager, elle s'est enfuie.

'Avec quelques centimes en poche et une soif d'aventure, Joan s'est dirigée vers la ville', écrit Holden.

Mentir à propos de son âge, elle a fini par dormir dans la rue et vivre par ses esprits. Elle a rencontré 'Big Jock Allen', un homme fort du spectacle de rue, qui lui a dit qu'elle pouvait collecter l'argent pendant qu'il exécutait son acte. C'était ce qu'on appelait la « mise en bouteille ».

« La mise en bouteille était peut-être un moyen de faire la fête, mais ce n'était pas suffisant pour garantir une tranche de pain et de margarine par jour, sans parler d'un lit pour la nuit », écrit Holden.

« La foule était imprévisible ; un peu de pluie ou de neige et il était inutile d'aménager un emplacement. Il n'y avait également aucun moyen de savoir si Big Jock et les autres allaient se présenter à un jour ou à une heure particuliers.

«Cela aurait frustré Joan de se retrouver à nouveau à la merci de personnes et d'éléments indépendants de sa volonté. Joan s'est rendu compte qu'il n'y avait qu'une seule façon de rendre cette situation durable : elle devait apprendre les ficelles du métier.

Joan a appris le numéro de Jock, en commençant par comment plier un clou de 6 pouces. Au bout d'un moment, elle a découvert qu'elle pouvait en casser un. Bientôt, elle pourrait déchirer un jeu de cartes. Mais les cartes coûtent de l'argent, c'est pourquoi Joan s'est efforcée d'apprendre à déchirer un répertoire téléphonique.

Joan Rhodes, qui portait plusieurs noms de scène, est vue à son apogée en soulevant des poids à l'entraînement

Joan Rhodes, qui portait plusieurs noms de scène, est vue à son apogée en soulevant des poids à l'entraînement

Au fil des années, elle a réussi à soulever un homme dans chaque bras ou à défier les parieurs à la hauteur de ses exploits de force, ce qu'ils n'ont jamais pu faire. Ses talents lui ont valu une couverture médiatique nationale et elle a été engagée par des agents de casting en tant que figurante dans des films.

C'est dans les rues délabrées du Fifties Soho qu'elle a d'abord posé les yeux sur Quentin Crisp, qui a fait une forte silhouette avec ses talons cubains, son costume noir et ses cheveux orange vif. Plus tard dans la vie, il est devenu célèbre pour son esprit vif et le couple est resté amis pendant des décennies jusqu'à sa mort.

Après avoir gagné en confiance en tant que modèle de vie, posant pour Lucien Freud et Henry Moore, entre autres, Joan, qui s'appelait Josie Terena, a fait partie des Windmill Girls de renommée mondiale, bien qu'elle ne l'ait jamais reconnu plus tard dans la vie.

En 1948, à l'âge de 26 ans, Joan a passé six mois en tournée en Espagne dans le cadre d'une troupe de danse. Cela a marqué sa transition d'artiste de rue à artiste à part entière.

À son retour, elle a répondu à une publicité dans The Stage, qui disait : « Des monstres voulaient un nouveau spectacle – le croiriez-vous ? La production de 12 mois a été mise en place par l'imprésario de théâtre Peter Collins.

Joan a décroché le poste et s'est baptisée « le Mighty Mannequin ». D'autres actes comprenaient Elroy the Armless Wonder, 'La bataille des géants' et 'un lion très triste' nommé Mushie.

Jeanne, surnommée la

Joan, surnommée le « Mighty Mannequin », porte le journaliste Arthur Treffeisen après avoir quitté un Pan American World Airways Clipper à son arrivée de Londres en mars 1955

À son retour, elle a commencé son partenariat fructueux d'une décennie avec l'agent de théâtre respecté et 'parrain de la fée' Solly Black, qui a pris Joan sous son aile et l'a aidée à construire sa carrière - et à maintenir ses finances en ordre.

Elle l'a convaincu de travailler avec elle lors d'une réunion dans un club de billard de Soho. Il était intéressé à la représenter, mais seulement si elle révélait le 'truc' de son acte', a-t-elle expliqué.

'Une fille comme toi, tu fais à peine la moitié de ma taille', se souviendra-t-elle plus tard de lui dire. « Comment pouvez-vous soulever des géants et déchirer des annuaires téléphoniques et des trucs comme ça ? Si c'est un tour de prestidigitation, c'est très intelligent, mais vous ne pouvez pas vous attendre à ce que nous réservions un numéro sans expliquer comment c'est fait ».

« J'ai dit : « Vous pensez que c'est un faux ? » Il rit. « Allez, nous savons que c'est un faux ». Alors je l'ai soulevé en l'air et je l'ai porté autour des tables de billard avec mes bras tendus au-dessus de ma tête.

«C'était un club très digne et pendant un instant, il y a eu un silence choqué. Ensuite, tout le monde s'est mis à éclater de rire et j'ai su que j'avais gagné.

Avec Solly à ses côtés, Joan a décroché des concerts dans presque tous les théâtres de variétés en Grande-Bretagne dans les années cinquante et soixante.

Joan, photographiée à 26 ans, a captivé le public du monde entier avec ses démonstrations

Joan, photographiée à 26 ans, a captivé le public du monde entier avec ses démonstrations

'Pour donner une idée de son activité, son journal de 1955 était rempli à ras bord de longs engagements à l'étranger : elle a travaillé à Bruxelles, Cannes, Copenhague et Reykjavik, ainsi que de plus courtes apparitions dans des cabarets à Paris et à Lisbonne et a continué à se produire dans les théâtres et les clubs britanniques où elle s'était déjà produite au fil des ans.

Les projecteurs ont attiré une attention considérable - à la fois recherchée et indésirable.

Parmi ses fans les plus odorants se trouvait le fasciste James Larratt Battersby, qui s'est décrit comme le « missionnaire de Hilter » et croyait que le Führer était « le nouveau Christ ».

Il a regardé Joan dans une émission en 1953 à Stockport, dans le Grand Manchester, et est devenu obsédé par l'idée qu'ils étaient censés avoir un enfant qui serait la «personne la plus forte du monde».

Un moment fort de sa carrière est survenu en décembre 1958, lorsqu'elle a été invitée à se produire au Grand Bal de Noël du Royal Household Social Club au château de Windsor, devant la reine, le duc d'Édimbourg et la reine mère.

« L'acte de Joan a été bien reçu », écrit Holden. «Il a été rapporté que la reine avait parlé à Joan et exprimé son inquiétude quant à la force nécessaire pour plier les barres et les clous. La reine lui a demandé si cela lui faisait mal aux mains.

La femme forte Joan plie une barre de fer

La femme forte Joan plie une barre de fer 'avec facilité' lors de cette séance photo à Londres en mars 1958

Sur scène, lorsqu'il a été invité en tant qu'invité, le prince Philip aurait été entendu dire que c'était « difficile », tandis que la reine mère a applaudi sa « gracieuseté ».

Parmi les autres fans célèbres, citons le roi Farouk d'Égypte, qui lui a envoyé des fleurs tous les soirs à Rome, le boxeur Freddie Mills et Elvis Presley, qui a demandé à rencontrer Joan alors qu'elle se produisait à Paris.

Lorsque l'intérêt pour la variété a commencé à décliner, elle s'est tournée vers le cabaret et a fait le tour du monde, apparaissant sur des affiches aux côtés de Bob Hope et Marlene Dietrich, qui est devenue une amie chère jusqu'à sa mort en 1992.

Fan de cinéma depuis toujours, Joan rêvait d'un succès hollywoodien qui ne s'est jamais concrétisé, même si elle est apparue dans plusieurs films. Dans ce qui aurait été l'un des plus grands moments de sa carrière, Joan a été choisie pour le rôle de Jill Masterson dans Goldfinger, mais a été forcée de se retirer car elle était déjà réservée pour un concert au Portugal.

Joan, photographiée en train de peindre chez elle à Hampstead, au nord de Londres, au sommet de sa gloire

Joan, photographiée en train de peindre chez elle à Hampstead, au nord de Londres, au sommet de sa gloire

Des rôles dans The Pink Panther Strikes Again de 1976 et The Elephant Man dans les années 1980 ont suivi.

Elle a eu plus de succès à la télévision, où elle est apparue dans tout, des drames d'époque et des comédies aux jeux télévisés sur plusieurs décennies.

Avec ses deux amants, Bert et Ulrico (Joan s'est également mariée brièvement pendant la Seconde Guerre mondiale), l'une des personnes les plus importantes de sa vie était Crisp.

'Je ne savais pas s'il était un homme ou une femme', se souvient-elle de leur première rencontre. «Il est entré dans un café et était entouré d'étudiants. Après leur départ, il a dit : Puis-je vous offrir un café gris pâle ? et j'ai dit, non, une tasse de thé fort.' C'était le début d'une amitié qui a duré un demi-siècle.

Crisp, l'acteur, conteur et autoproclamé « homo majestueux d'Angleterre » qui a été si mémorablement interprété par John Hurt dans la pièce télévisée de 1975 The Naked Civil Servant, est resté en contact avec Joan jusqu'à sa mort.

Peu de gens ont été autorisés à rencontrer le vrai Crisp, né Dennis Pratt, mais Joan était une exception, et quand il est parti pour l'Amérique à la fin des années 70, ils sont restés en contact.

Malheureusement, les tentatives de Joan pour s'imposer comme une star du cinéma 'mature' ont échoué.

Elle est décédée d'un cancer du sein le 30 mai 2010, à l'âge de 90 ans.

An Iron Girl in a Velvet Glove : The Life of Joan Rhodes de Triona Holden est publié par The History Press, 16,99 £