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50 000 Britanniques gardent des chèvres comme animaux de compagnie et insistent sur le fait qu'ils sont «le meilleur ami de l'homme»

Tom Horsfield, 31 ans, de Silkstone, dans le Yorkshire du Sud, fait partie des milliers de personnes qui élèvent des chèvres comme animaux de compagnie. Sa chèvre Benjamin se recroqueville sur le canapé et aime se faire chatouiller le ventre.

Comme un chien typique, Benjamin aime se faire chatouiller le ventre et mangera tout ce qu'il peut - des chaussettes, des lacets, des coussins - dans lesquels il peut mettre ses petites dents.

Il n'aime rien non plus que de se pelotonner sur le canapé et de regarder ses programmes télévisés préférés pendant que le propriétaire Tom Horsfield caresse sa fourrure avec tendresse.

Mais il y a quelque chose d'inhabituel dans cette scène par ailleurs ordinaire - car Benjamin n'est pas un chien; c'est une chèvre.



Tom fait partie des dizaines de milliers de personnes dans ce pays – environ 53 000 personnes – qui élèvent des chèvres comme animaux de compagnie.

Tom Horsfield vit avec sa chèvre de compagnie de deux ans Benjamin et l'emmène régulièrement se promener en laisse

Tom Horsfield vit avec sa chèvre de compagnie de deux ans Benjamin et l'emmène régulièrement se promener en laisse

Après que Tom ait mis en ligne une vidéo de Benjamin sur YouTube en 2014, la chèvre est devenue une sensation virale sur Internet

Après que Tom ait mis en ligne une vidéo de Benjamin sur YouTube en 2014, la chèvre est devenue une sensation virale sur Internet

Les animaux, traditionnellement considérés comme du bétail comme les moutons, les porcs et les bovins, sont devenus si domestiqués que les propriétaires disent que c'est comme avoir un compagnon canin. Les chèvres comme Benjamin peuvent suivre des ordres, venir au pied et mendier de la nourriture. Leurs oreilles se dressent au son de leur propre nom, et certains ont même appris à s'asseoir sur leurs pattes arrière.

Ils sont à l'aise avec des colliers et certains propriétaires les emmènent même se promener (Tom emmène régulièrement Benjamin en laisse), apprenant à traverser les routes et à naviguer dans les foules.

Les célébrités, semble-t-il, sont des passionnées de chèvres depuis des années : l'actrice Reese Witherspoon en a trois comme animaux de compagnie, et la star de la télévision Tori Spelling est fréquemment vue en train de promener la sienne dans le centre-ville de LA.

Cela ressemble à des bêtises, comme garder une vache dans la cuisine, mais les fans disent que de nombreux mythes sur les chèvres - qu'elles sont agressives, malodorantes et mangent le linge de votre ligne - ont peu de rapport avec le docile, curieux créatures qu'ils gardent comme animaux de compagnie.

Maintenant, même les scientifiques les ont déclarés comme l'un des meilleurs amis de l'homme.

Après avoir mené des expériences sur un troupeau d'animaux dans un sanctuaire du Kent, des chercheurs de l'Université Queen Mary de Londres ont conclu que les chèvres peuvent former des liens avec les humains de la même manière que les chiens - et sont considérablement meilleures pour le faire que les chats.

Non seulement cela, mais ils se sont avérés beaucoup plus intelligents que leur réputation ne le suggère.

Alors, avoir une chèvre de compagnie peut-il vraiment être aussi bon qu'avoir un chien ?

En tant que nation d'amoureux des chiens (à titre de comparaison, la population canine du Royaume-Uni est estimée à 8,5 millions), nous allons être convaincus.

L'homme de 31 ans insiste sur le fait que son animal de compagnie est

L'homme de 31 ans insiste sur le fait que son animal de compagnie ressemble 'plus à un chien qu'à une chèvre', et dit qu'il aime regarder la série fantastique Game Of Thrones

Sans surprise, Tom, 31 ans, de Silkstone dans le South Yorkshire, est un converti total. Le directeur du domaine de Pot House Hamlet, une ferme touristique et un lieu de mariage où il a grandi, dit qu'il est devenu une 'mère porteuse' de Benjamin après que sa mère l'a abandonné à la naissance.

«Je l'ai trouvé blotti dans le coin d'un enclos dans notre ferme pour enfants il y a un an et demi. Sa mère avait eu des jumeaux, avait décidé de le rejeter et l'avait laissé pour mort. Je l'ai accueilli et il a dormi dans la cuisine pendant six semaines.

«Je suis devenue sa mère porteuse, lui donnant du lait cinq fois par jour, souvent au milieu de la nuit, et le ramenant à la vie. Il est tellement apprivoisé parce que c'est tout ce qu'il a jamais connu.

Tom, qui vit avec sa petite amie, Lauren, 25 ans, insiste sur le fait que Benjamin « ressemble plus à un chien qu'à une chèvre. Il s'entend mieux avec les humains qu'avec les animaux, même les autres chèvres.

Apparemment, Benjamin est un fan de la série fantastique Game Of Thrones, aime la ligue de rugby et est un fervent supporter du Barnsley Football Club. La plupart du temps, on le trouve en train de trotter dans le domaine, mené en laisse par Tom – et les foules affluent pour le voir.

Après que Tom ait mis en ligne une vidéo de Benjamin sur YouTube en 2014, la chèvre est devenue une sensation virale sur Internet. À ce jour, plus d'un milliard de personnes ont regardé ses adorables singeries.

Benjamin a maintenant une gamme de produits comprenant des t-shirts et des calendriers, sa propre page Instagram et de fervents admirateurs ont offert à Tom des dizaines de milliers de livres pour l'acheter.

'Il adore l'attention', explique Tom. «C'est un gars très sympathique. Toutes les chèvres le sont. Ils sont bien plus amicaux que les chevaux et plus intelligents que les moutons. » Aujourd'hui, Benjamin préfère dormir dehors, mais entre et sort de la maison à son gré. La seule chose à laquelle Tom ne l'a pas entraîné, semble-t-il, est d'aller chercher un bâton.

À plusieurs centaines de kilomètres de là, dans le Bedfordshire rural, une boule de poils noire et blanche appelée Heidi gambade dans le jardin arrière de la maison de Penelope Mason.

Tom connaît Benjamin depuis qu'il n'a que quatre semaines (photo)

Tom connaît Benjamin depuis qu'il n'a que quatre semaines (à gauche) et l'animal à cornes fait maintenant partie de sa famille depuis deux ans (à droite)

Heidi est aussi une chèvre, mais, comme Benjamin, elle a des traits très canins – remuant la queue alors qu'elle bondit sur la pelouse et fourre son nez dans les paumes de son propriétaire pour des friandises savoureuses.

Elle saute à la taille de Pénélope et la pousse avec ses pattes avant, la regardant dans les yeux d'un air implorant jusqu'à ce que Pénélope cède et lui donne un biscuit.

« Bonne fille », roucoule-t-elle en ébouriffant le manteau d'Heidi et en se grattant derrière les oreilles.

Penelope a commencé à élever des chèvres il y a 30 ans - et les aime tellement qu'au fil des ans, elle a acquis un troupeau de 18.

En plus de Heidi, elle a huit autres chèvres pygmées ou miniatures; sept Anglo-Nubiens de taille normale (distincts en raison de leurs longues oreilles tombantes) et deux Golden Guernesey, qui sont d'une riche couleur jaune et produisent du lait que Penelope transforme en fromage et en savon.

Ils vivent tous dans le jardin de deux acres du petit chalet que Penelope, 57 ans, partage avec son mari Malcolm, 59 ans. Le jour, ils vivent dans un enclos en fil de fer et en bois et la nuit dans une série de hangars interconnectés. Mais elle n'hésite pas à les laisser se promener librement sur sa pelouse.

«Nous aimons nous asseoir ici le soir et passer du temps avec eux», dit-elle. «C'est incroyablement apaisant – je souffre de dépression et je les trouve très apaisants. C'est une forme de thérapie, tout comme certaines personnes le font avec un chien ou un chat.

Les chèvres sont des animaux « navigateurs », comme les cerfs, ce qui signifie qu'elles mangent toutes les fleurs et tous les arbustes dans lesquels elles peuvent mettre leurs dents. t ronger l'écorce.

« C'est comme avoir un jardinier – ils taillent tout, que vous le vouliez ou non », dit-elle en riant.

Ils s'entendent bien avec les autres animaux : les quatre chats orientaux de Penelope rôdent autour d'eux avec le dédain habituel de la race, mais son Border terrier, Louis, décédé récemment, adorait jouer avec les chèvres de la famille.

« Ce sont vraiment comme des chiens », dit-elle. «Ils mangeront dans votre main, sauteront dans vos bras pour un câlin, et si je laisse la porte ouverte, ils se promèneront dans la cuisine et commenceront à chercher de la nourriture. Je suis très attaché à eux et ils sont très affectueux en retour.

Les visiteurs reçoivent également un accueil enthousiaste, même s'il est un peu bâclé. L'une, une fillette blanche de six ans nommée Polly, décide de montrer son affection en faisant caca sur ma chaussure, tandis que Pumpkin, un enfant de quatre mois, donne un coup de coude à mon bloc-notes avec un nez humide et brillant.

Pour les non-initiés, l'idée de traiter un animal de basse-cour comme un animal de compagnie peut sembler cruelle.

Tom dit qu'il est devenu une 'mère porteuse' de Benjamin (photographié en 2014) après que sa mère l'a abandonné à la naissance

Tom dit qu'il est devenu une 'mère porteuse' de Benjamin (photo de 2014) après que sa mère l'a abandonné à la naissance

Mais les chèvres sont plus que habituées à côtoyer les humains. Ils ont été la première espèce animale à être domestiquée, il y a environ 10 000 ans. Les agriculteurs néolithiques les ont rassemblés pour le lait, la viande et le fumier, utilisés comme combustible, et pendant des siècles, ils ont été mis au travail pour manger de la végétation indésirable – plus récemment aux États-Unis, où les chèvres ont été utilisées pour nettoyer les broussailles sèches inflammables des collines californiennes.

La race la plus populaire comme animal de compagnie est le Pygmée, qui mesure 18 à 20 pouces et pèse jusqu'à 6 m. Celles que l'on trouve dans ce pays - on estime qu'il y a environ 83 000 chèvres au total, dont 30 000 utilisées commercialement pour produire du lait et de la viande - viennent d'Afrique de l'Ouest et ont progressivement augmenté en nombre depuis le début des années 80.

La plupart des éleveurs se trouvent dans le Devon et les Cornouailles - c'est là que Penelope achète ses chèvres, à 200 £ pour un garçon et 250 £ pour une fille (qui sont plus chères car elles peuvent produire des enfants) - mais les propriétaires sont disséminés à travers le pays, de la campagne quartiers aux centres-villes.

Il n'y a pas de restrictions « d'état de nourrice » pour garder une chèvre comme animal de compagnie – les propriétaires doivent simplement demander au gouvernement local un « numéro de possession » et un « numéro de troupeau », afin que les animaux puissent être étiquetés et suivis – et il est conseillé de gardez-les par paires (Benjamin est une rare exception), car ce sont des bergers naturels.

En dehors de cela, tout ce dont vous avez besoin est de la nourriture (céréales riches en minéraux vendues dans les magasins de campagne), des boissons (beaucoup d'eau fraîche) et de l'espace pour qu'ils puissent courir.

Dans le cas de Viv McNeil, il s'agit de son petit jardin à Epsom, dans le Surrey, qui abrite trois chèvres : Sarsaparilla et Aquarius, toutes deux âgées de trois et quatre mois Rosebery Acorn.

« Je n'ai aucun lien avec l'agriculture », déclare Viv, une ancienne institutrice de maternelle. « Un ami d'un ami m'avait parlé des chèvres pygmées, et lorsque nous avons emménagé dans cette maison en 1987, j'ai pensé que ce serait bien d'en avoir pour le jardin.

Tom trouva Benjamin blotti dans le coin d'un enclos dans sa ferme pour enfants. Il a dit:

Tom trouva Benjamin blotti dans le coin d'un enclos dans sa ferme pour enfants. Il a déclaré: 'Sa mère avait eu des jumeaux, a décidé de le rejeter et l'a laissé pour mort'

La chèvre pygmée Benjamin a été nourrie au lait d'une bouteille

La chèvre pygmée Benjamin a été nourrie au lait d'une bouteille «cinq fois par jour» après avoir été sauvée par Tom Horsfield

« Mon mari, Ian, n'a montré aucun intérêt, mais nos trois enfants étaient petits à l'époque, alors ils ont adoré l'idée. Nous sommes tous descendus dans la voiture pour récupérer nos deux premières chèvres chez un éleveur de Southampton – et je n'ai jamais regardé en arrière.

Viv dit que l'un des aspects les plus attrayants des chèvres de compagnie est le faible coût de leur élevage.

'Un sac de 20 kg (44 lb) de céréales de chèvre me coûte 9 £ et dure plusieurs mois pour deux chèvres', explique-t-elle.

«Ils n'ont que quelques onces deux fois par jour. Ils mangent aussi du foin, et c'est plus cher - 6 £ pour une balle qui dure deux ou trois semaines - mais c'est vraiment tout ce dont vous avez besoin. Pour une gâterie spéciale, je leur donne des pâtes sèches. J'en ai mis dans ma poche et ils accourent tous.

Contrairement aux autres, Viv ne vit pas dans une zone rurale - il y a des maisons de chaque côté et des jardins adossés directement à la sienne. Mais elle dit qu'elle n'a jamais eu de plainte de la part des voisins au sujet de son choix plutôt peu orthodoxe d'animal de compagnie.

'Ils bêlent quand ils me voient arriver parce qu'ils savent que c'est l'heure du thé', explique-t-elle. «Mais sinon, ils sont très silencieux. C'est quand ils plaisantent qu'ils peuvent être particulièrement vocaux. J'ai eu quelques cris stridents à deux heures du matin, mais personne n'a encore frappé à la porte pour grogner.

Comme la plupart des propriétaires, ce sont leurs habitudes désordonnées avec lesquelles Viv a le plus de difficulté. « Vous ne pouvez pas les former à domicile », explique-t-elle. 'Je vais toujours les éponger - c'est implacable.'

Effectivement, les jardins des trois propriétaires sont un champ de mines de fientes de chèvres, d'aliments jetés - ce sont des mangeurs difficiles et refusent de manger tout ce qui est tombé sur le sol - et des taches vertes chauves où les lames ont été grignotées.

Et il y a aussi une odeur âcre dans l'air - comme un chien mouillé croisé avec du fumier - et je me retrouve à faire de la marelle sur l'herbe de peur de marcher dans quelque chose de méchant.

C'est un petit prix à payer, cependant, pour la joie que ces animaux turbulents apportent clairement à leurs propriétaires.

Les chèvres, comme les chiens, ont une durée de vie saine - elles peuvent survivre jusqu'à 15 ans - et pour la plupart, la compagnie qu'elles offrent l'emporte de loin sur tout inconvénient.

« Vous pourriez penser que c'est étrange d'avoir des chèvres de compagnie, mais elles m'apportent tellement de bonheur », déclare Penelope Mason.

'Ils font caca, bêlent et sentent mauvais et ils ont complètement détruit mon jardin – mais je les aime toujours tous en morceaux.'